Het ontdekken van nieuwe medicijnen was jarenlang het domein van medici. Maar inmiddels dragen ook online gamers bij aan medische doorbraken. Door de kracht van gamers wereldwijd te bundelen, kunnen zij codes kraken waar wetenschappers al jaren het hoofd over breken. 

Bij online gamen denk je vaak aan wapens en geweld. Maar er zijn ook games waar de uitdaging zit in het ontrafelen van wetenschappelijke puzzels. Zo’n game is Foldit. In dit spel loste in 2011 een groep online gamers in tien dagen een puzzel op waar wetenschappers al tien jaar mee bezig waren. De gamers wisten de structuur van een eiwit te ontrafelen dat tot een anti-aidsproteïne kan leiden. Daarmee zorgden ze voor een grote doorbraak in hiv-onderzoek.

Fanatieke gamer

Een van die gamers was de Nederlander Harald Feldmann. ‘Toen bij mijn moeder in 2008 een vorm van dementie geconstateerd werd, ben ik op internet gaan zoeken naar een medicijn. Dat was niet te vinden, maar ik stuitte wel op Foldit. Sindsdien ben ik een fanatiek gamer.’ Foldit laat zich het best omschrijven als een online puzzelspel waarmee iedereen, ook zonder enige kennis van zaken, kan bijdragen aan wetenschappelijk onderzoek. Het is, net als het neuronenspel Mozak en het DNA-spel Nanocrafter, een game van het Center for Game Science van de Universiteit van Washington.

Punten verzamelen

‘Wij ontwikkelen games met de focus op het oplossen van ingewikkelde problemen in de wetenschap en het onderwijs. Problemen die niet door alleen mensen of alleen computers opgelost kunnen worden’, zegt Dr. Zoran Popovic, directeur van het Center for Game Science. ‘De symbiose van mensen en computers kan tot oplossingen leiden die we anders nooit zouden vinden. Daarom willen we zoveel mogelijk mensen betrekken bij het oplossen van wetenschappelijke puzzels. Dat doen we door wetenschappelijke online tools uit te breiden met allerlei competitieve spelelementen. Denk aan punten verzamelen, high-score lijsten, de mogelijkheid om teams te vormen en samen problemen op te lossen. Zo blijven we mensen uitdagen het beste van zichzelf te geven.’

Een hele eer

Bij Foldit gaat het er om de structuur van eiwitten te voorspellen op basis van ruimtelijk inzicht en oplossend denkvermogen. Met als uiteindelijk doel medicijnen te kunnen ontwikkelen voor eiwit gerelateerde ziektes, zoals alzheimer en hiv. Harald bleek een hele goede folder: ‘Ik werd steeds beter in het oplossen van de puzzels. Dat bleef niet onopgemerkt, want ik werd gevraagd lid te worden van Contenders. Dat was destijds de nummer 1-groep van Foldit, die ook voor de doorbraak in het hiv-onderzoek zorgde. Die uitnodiging vond ik natuurlijk een hele eer. En gaf me de drive om door te gaan. Nu speel ik 24 uur per dag Foldit. Ik maak zelf modellen en laat scripts draaien, die los van mij kunnen werken aan modellen. Daarvoor heb ik hele snelle computers gebouwd. Die werken dag in, dag uit voor de wetenschap. Wat ik hoop, is dat we nog een medicijn voor mijn moeder vinden voordat ze overlijdt. Ik weet dat we dat kúnnen bereiken door online samen te werken in Foldit. En iedereen kan daaraan meedoen. Dat is het mooie van internet.’

Wil jij ook gamen voor de wetenschap?

Speel Foldit, Mozak of Nanocrafter via het Center for Game Science.

 

Deel dit:

Reacties

  1. Fri says:

    Ik vind het gewoon schandalig dat jullie pronken met andermans veren. Ik vind het helemaal verwerpelijk dat jullie een ziekte die zoveel leed heeft veroorzaakt en nog doet, gebruiken voor een commercial.
    Voor mij een reden om nooit zaken te doen met jullie.

  2. Maarten says:

    Mooi idee om zo onderzoek te doen.

    Wat ik niet begrijp is de rol van XS4ALL hierin: er wordt reclame mee gemaakt alsof dit een XS4ALL initiatief was/is, maar dit blijkt nergens uit. Pronken met andermans veren?

  3. John says:

    Het zou de nieuwe algemeen directeur Paul Naastepad sieren om eens een update te doen op het goed en eerlijk geschreven artikel van toenmalig positiehouder Theo de Vries zie: https://blog.xs4all.nl/over-xs4all-en-kpn/
    Daar XS4ALL toch een KNP bedrijf is en als zodanig ook in handen van de Staat mag deze verhouding wel onder een vergrootglas gehouden blijven.

    • Niels Huijbregts Niels Huijbregts says:

      KPN is eigenaar van XS4ALL inderdaad. Maar in handen van de staat? De staat heeft zijn KPN-aandelen lang geleden verkocht, volgens mij.

  4. anoniem says:

    Ja, alweer een leuk artikel! Toch heb ik niet meer helemaal hetzelfde gevoel bij Xs4all, als zo’n 20 jaar geleden… Ben een tevreden klant, maar we worden allemaal een dagje ouder… :-(

    • Niels Huijbregts Niels Huijbregts says:

      Gelukkig maar dat dingen veranderen gedurende 20 jaar. We begonnen destijds met 12 inbellijnen waarmee je toegang kon krijgen tot het internet, met de duizelingwekkende snelheid van 1200 tot 14400 bps. (Zie onze eerste reclame-uiting) De klant die als 13e verbinding wilde maken, kreeg geen internet maar een ingesprektoon. Ons topabonnement vandaag is 35.000 keer zo snel en een internet dat ‘in gesprek’ is, is alleen nog reden tot nostalgisch giechelen, geen serieuze bedreiging voor je goede humeur :-)

      • anoniem says:

        Wat ik bedoelde is dat ik denk dat zo’n 20 jaar geleden, wellicht meer reacties op berichtgeving als deze kwamen.. :-)

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *